Un travailleur de la construction du tunnel Thames Tideway dans le sud de Londres mardi.

Justin Tallis / AFP via Getty Images

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    En Californie, le gouverneur Gavin Newsom a qualifié la construction de «service essentiel». Le gouverneur de New York, Andrew Cuomo, a fait de même, énumérant la construction aux côtés des garderies, des épiceries et des hôpitaux. Bien que certains travaux de construction réussissent facilement ce test, y compris les réparations et l'entretien des infrastructures routières, hydrauliques et de transport en commun, qu'est-ce qui est si essentiel pour ce bâtiment qui monte près de ma maison?

    Les développeurs, les entrepreneurs et les syndicats ont proposé plusieurs raisons pour lesquelles la construction devrait se poursuivre par l'arrêt du coronavirus, une combinaison de bravoure en col bleu, de besoins d'ingénierie, de logique d'hygiène et de nécessité sociétale.

    Surtout, l'opportunité économique de toutes les personnes impliquées.

    Les constructeurs disent que la fermeture d'un chantier équivaut moins à la fermeture d'un restaurant qu'à la mise à feu du chef alors que le rôti est au four. Si vous avez abandonné un projet à mi-chemin, des matériaux comme l'isolation et le câblage exposé se dégradent dans les éléments. «On a le sentiment qu’un immeuble centenaire va se détériorer mais continuer à faire son travail», a déclaré Ehren Gresehover, ingénieur en structure à New York. "Mais lorsque vous commencez à ouvrir les choses, commencez à faire la démonstration d'une petite dalle, vous pouvez supprimer une colonne, et cette colonne a un étayage temporaire, ou peut-être qu'elle n'est que contreventée temporairement, et qui est moins stable." Ce qui est sûr pendant un week-end peut ne pas l'être pendant plusieurs mois sans surveillance.

    Une fois qu'un projet est en cours, les développeurs disent que le calendrier est serré. Les travailleurs qualifiés sont en forte demande. «La construction est comme un train», m'a expliqué un développeur de Chicago. «Si vous arrêtez un soudeur, cela pourrait prendre deux mois pour le ramener sur place.» Les retards peuvent rompre les contrats, disent-ils, déclenchant des combats juridiques coûteux ou mettant en péril les baux que les futurs locataires ont signés.

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    Les développeurs contractent également un prêt à la construction, une somme d’argent risquée et à taux d’intérêt élevé que vous ne souhaitez pas conserver un moment plus longtemps que vous ne le devez. Contrairement à un prêt immobilier typique, qui serait probablement garanti par la propriété elle-même, les prêts à la construction sont souvent liés à d'autres actifs. Aucune banque ne veut que votre trou à moitié fini dans le sol. Au lieu de cela, les prêts à la construction ont tendance à être à recours complet, ce qui signifie que la banque peut venir pour tout ce que vous avez en cas de défaut. Un développeur du Texas qui s'est marié cette année m'a dit que sa femme et lui travaillaient sur un contrat de mariage pour protéger ses actifs en cas d'échec de l'un de ses projets. Un retard de quelques mois pourrait lui coûter des centaines de milliers de dollars.

    Ces éléments rendent-ils la construction plus sensible aux perturbations que les entreprises à faible marge comme les restaurants? C’est un appel au jugement. Certains sites et entreprises ont fermé leurs opérations. Et de nombreux autres travailleurs et entreprises ont fait d’énormes sacrifices pour arrêter la propagation du COVID-19 – pourquoi ne nous attendrions-nous pas à ce que la construction fasse de même?

    Mais cela arrive à la raison n ° 1 que la construction continue: les syndicats de la construction, les entrepreneurs et les développeurs puissants semblent jusqu'à présent convenir que les chantiers ne sont pas susceptibles d'être des incubateurs de virus de la même manière que les bureaux en col blanc.

    C’est intuitif… mais est-ce logique? Les hommes déjeunant sur une poutre en I au-dessus de Midtown ne sont pas vraiment représentatifs du chantier moyen. Beaucoup de construction se produit à l'intérieur, dans des espaces bruts où le lavage des mains n'a généralement pas été un avantage accessible sur le lieu de travail. Selon le site d'information de New York, la ville, certains travailleurs sont préoccupés par les conditions du chantier. "Les gens travaillent les uns sur les autres, ils sont sales, ils sont en sueur", explique Tom Iannelli, un entrepreneur de New York qui travaille sur des projets avec l'État mais qui a parlé de manière générale des conditions du commerce. "Dans un bureau au moins, vous avez une salle de bain et un lavabo."

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    Dans le chiffon de l'industrie Construction Dive, le directeur de la région de New York, James Lang, a écrit que la plupart des sites devraient être fermés immédiatement. «La perte de revenus et le glissement du calendrier ne sont pas aussi précieux que de vous assurer d'avoir une main-d'œuvre saine, fiable et qualifiée dans les prochains mois, alors qu'il peut très bien y avoir de véritables urgences de construction qui doivent être pourvues en personnel.»

    Jusqu'à présent, les dirigeants syndicaux ont été heureux de maintenir leurs membres au travail. «Dans la mesure du possible, New York doit maintenir un certain niveau d'activité économique, en particulier lorsqu'il s'agit de garantir que nos travailleurs de la classe moyenne continuent de recevoir des salaires et des avantages qui soutiennent leurs moyens de subsistance et ceux de leurs familles», Gary LaBarbera , a déclaré le président du Conseil des métiers du bâtiment et de la construction de New York. Robbie Hunter, président du groupe équivalent californien, a dit la même chose. Cela peut refléter le calcul risque-récompense de leurs membres, mais aussi: pas de salaire, pas de cotisation syndicale.

    Les travailleurs de la construction non syndiqués, quant à eux, sont des travailleurs horaires à bas salaire. Beaucoup sont sans papiers. Ils ne seront pas admissibles à l'aide au chômage ou ne recevront pas de chèques de relance si les sites d'emploi font une pause et peuvent vivre chèque de paie en chèque de paie. Étant donné le choix entre une certaine pauvreté et le risque de maladie, ils votent avec leurs pieds et vont travailler – même s’ils ne se sentent pas en sécurité. Les personnes les plus puissantes de l'industrie sont du même avis, mais ne risquent pas de rompre les contrats à moins que l'État ne leur donne une couverture.

    Pourtant, l'argument de la direction et du syndicalisme est le suivant: si nous pouvons garder au moins certaines personnes employées sans exacerber le risque pour la santé publique, nous le devrions. Sept millions d'Américains travaillent dans la construction, près de trois fois plus que le gouvernement fédéral. «Ce sera probablement la plus grande récession que nous ayons jamais connue de notre histoire», a déclaré Carlo Scissura, président du New York Building Congress, qui représente les entrepreneurs, les ingénieurs, les architectes et d'autres professionnels du bâtiment. "S'il y a une chose qui fait avancer notre pays, c'est la construction."

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    Il y a une grande mise en garde à tout ce discours gung-ho. L’inconvénient majeur d’arrêter un projet à mi-chemin – ce qui fait que les grues continuent de bouger maintenant – effraiera également les entrepreneurs, les développeurs et les prêteurs qui n’ont pas encore innové. Et si trois travailleurs descendaient avec COVID-19? Aussi, la récession. À moins que Washington ne décide de se lancer dans un grand programme de travaux publics, ce sont peut-être les dernières grues que vous voyez depuis un certain temps.

    Pourquoi la construction pendant l'épidémie de coronavirus est en cours …
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