Un frisson me monte dans le dos alors que je sors de la grosse camionnette garée près d'un grand chantier de construction à l'ouest du centre-ville de Salt Lake City. Je côtoie une équipe d'enquêteurs qui m'assure que je serai témoin d'un crime en cours.

Deux structures massives de cinq étages, toutes deux en construction, se tiennent de l'autre côté de Cornell Street, juste à l'est du siège du département de la santé de l'Utah. Comme ce bâtiment, ce complexe est un projet gouvernemental. Il sera connu sous le nom de Cornell Place, un complexe d'appartements financé par HUD de 146 unités qui fournit des logements subventionnés aux résidents à faible revenu. Les deniers publics fédéraux construisent cet endroit. Mes guides me disent que les entrepreneurs en construction volent une partie de cet argent.

«Ils nous voient», dit Rigo, pointant du doigt deux hommes portant des casques jaunes et des gilets réfléchissants orange. Il dit que ce sont des vigies qui "avertiront Pinto".

Rigo Ramirez n'est pas un flic et ce n'est pas une opération de piqûre de police. Lui et sa cohorte, Miguel Reynoso, sont des représentants des syndicats qui effectuent une visite sur place. Leur objectif est de pénétrer à l'intérieur des bâtiments et de parler au plus grand nombre de travailleurs possible pour savoir qui les a embauchés et comment ils sont payés, avant que l'homme connu sous le nom de Pinto, leur prétendu patron, envoie un message sur le chantier que personne n'est autorisé à parler aux visiteurs.

Constructeurs du marché noir

Ramirez et Reynoso ont effectué des dizaines de visites de sites comme celle-ci au cours des trois dernières années. Ils ont des centaines de clips vidéo, tournés avec des caméras à stylo cachées, documentant les aveux des travailleurs qu’ils travaillent en effet illégalement sur les chantiers.

«Des gars comme Pinto, qui dirigent cette opération, ne sont rien d'autre que des courtiers en main-d'œuvre, des coyotes en espèces», explique Patrick Beiker, représentant en chef du bureau de l'Utah du Southwest Carpenters Council.

Le Conseil représente 56 000 charpentiers, cloisons sèches, charpentes d'acier et commerçants dans le sud-ouest des États-Unis. Depuis trois ans, Beiker et sa petite équipe rassemblent des preuves de ce que l'Union appelle une fraude fiscale généralisée et systématique et des violations du droit du travail.

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La visite surprise d'aujourd'hui ne révèle rien que Beiker puisse utiliser, car Pinto nie qu'aucun de ses employés ne prenne de l'argent sous la table. Avant que les surintendants du site ne puissent nous expulser de la propriété, ils disent que même s'il y a des travailleurs rémunérés au comptant, l'entreprise n'en sait rien et n'en est pas responsable. Beiker n'est pas découragé.

"Nous avons trouvé des milliers de gars sur des projets comme celui-ci partout dans l'Utah", dit Beiker, "travaillant sur les livres, en prenant de l'argent en espèces."

Beiker connaît ce métier. Il est charpentier de carrière, originaire de Californie, venu en Utah pour se battre pour les droits des charpentiers syndicaux. Lui et ses cohortes se battent également, indirectement, pour les contribuables alors qu'ils s'efforcent de briser la pratique commerciale connue sous le nom de «construction du marché noir». Beiker l'explique comme un modèle commercial parallèle, dans lequel les sous-traitants embauchent des personnes qu'ils appellent des «sous-traitants supplémentaires». Ces entrepreneurs de troisième niveau, que Beiker appelle également des «coyotes en espèces», embauchent la main-d'œuvre.

«Un grand nombre de ces travailleurs sont des immigrants sans papiers», dit-il, expliquant comment les sous-traitants semblent enfreindre la loi sur l'immigration.

Mais ce n'est pas la seule loi violée, dit Beiker. Une fois qu'un ouvrier est embauché, dit-il, le patron de leur patron, le sous-traitant, met leur nom dans les livres en tant que travailleur à temps partiel ou ne tient aucun registre de leur emploi. Dans les deux cas, cet emploi non officiel, connu en vertu de la loi de l'Utah sous le nom de «classification erronée de la main-d'œuvre», permet aux entrepreneurs de se soustraire au paiement des charges sociales et des primes de prestations requises.

«Cela empêche les contribuables de savoir qui sait combien de millions de dollars de recettes fiscales», dit-il.

Lorsqu'on lui demande d'identifier les projets où la soi-disant fraude se produit, Beiker pointe certains des projets de travaux publics les plus chers et les plus importants de l'Utah.

«Nous avons des preuves que des travailleurs illégaux construisent les nouveaux terminaux de l'aéroport», dit-il. «Ils ont construit le nouveau bâtiment de la classe Gardner à l'Université de U, le nouveau palais de justice de Provo, plusieurs nouvelles écoles dans les districts Alpine, Canyons et Jordan, et même la rénovation de la Vivent Arena», dit-il.

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Connaissance commune

Les responsables de l'application des lois disent qu'ils connaissent depuis des années la fraude dans le secteur de la construction. Les plaintes en cours ont incité une mesure d'exécution fédérale en juin 2018 dans le cadre du projet de reconstruction de l'aéroport international de Salt Lake, 3,6 milliards de dollars. Des agents du Département de la sécurité intérieure, de l’immigration et des douanes américaines et du bureau du procureur général de l’Utah ont enquêté sur des plaintes de trafic de main-d’œuvre et d’exploitation de travailleurs. Ils ont arrêté une dizaine de travailleurs et interrogé quelques dizaines d'autres mais n'ont procédé à aucune arrestation.

Les mesures d’application semblent avoir été une infime baisse dans un très grand seau, mais les responsables de l’application des lois affirment encore que la fraude dans le secteur de la construction en Utah est très répandue.

"Ce que nous savons et ce que nous pouvons prouver devant les tribunaux sont deux normes entièrement différentes", explique Leo Lucey, chef des enquêtes au bureau du procureur général de l'Utah.

Ce que Lucey dit qu'il sait, c'est que la pratique d'embaucher des ouvriers du bâtiment, de les payer en espèces et de se soustraire aux charges sociales est omniprésente dans l'Utah.

"Il est évident que cette pratique est répandue et qu'elle se produit depuis un certain temps", dit-il, ajoutant rapidement qu'il pense que les responsables de l'application des lois ont besoin de lois plus strictes.

«Nous ne pouvons que faire respecter les lois qui sont sur les livres», dit-il. "Cela n'a aucun sens de consacrer des ressources précieuses à une enquête et à des poursuites qui entraîneront une amende de mille dollars."

Sévir

Les législateurs de l'Utah semblent écouter. Une mesure obscure mais potentiellement puissante a été promulguée à la fin de la session législative de 2020. Le projet de loi du Sénat 153, connu simplement sous le nom de Business Practices Payroll Amendments, double les amendes pour les violations de la loi sur la classification erronée des effectifs de l'Utah, promulguée en 2015.

La championne de la loi d'origine, la sénatrice Karen Mayes (D) Salt Lake County, a fait adopter le plus récent amendement tout au long de la session de 2020. Il autorise les autorités de réglementation de l'État à infliger des amendes pouvant aller jusqu'à 4 000 $ par jour aux récidivistes. Le parrain du projet de loi à la Chambre des représentants, James Dunnigan (R) Taylorsville, affirme que la mesure est attendue depuis longtemps.

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«L'augmentation de la peine ne fonctionnera pas seulement comme un moyen de dissuasion et une conséquence», dit Dunnigan, «mais elle financera un inspecteur supplémentaire chez DOPL [the Division of Occupational and Professional Licensing] c'est très nécessaire.

Le directeur de DOPL, Mark Steinagel, se félicite des nouvelles armes dans la lutte contre les abus du travail et la fraude fiscale dans l’essor du secteur de la construction de l’Utah.

«Il me semble que les gens veulent que le gouvernement soit impliqué dans le ciblage des principaux contrevenants», dit-il.

Le sénateur Curtis Bramble, (R) Provo, jure que la répression de l'État contre la fraude dans le secteur de la construction se poursuivra.

"Comme nous trouvons des domaines dans la loi où nous avons besoin d'une application plus stricte, nous aurons un taux de réussite plus élevé pour augmenter l'application."

Les constructeurs du marché noir prennent le contrôle des chantiers de construction de l'UT
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