Par Lola Duffort / VTDigger

Depuis que l'État a imposé un moratoire sur l'aide à la construction d'écoles il y a une décennie, les districts préK-12 du Vermont se sont liés par eux-mêmes pour des projets locaux à hauteur d'environ 350 millions de dollars. Mais ce nombre pourrait plus que doubler au cours des deux prochaines années, alors que les écoles commenceront à répondre à des besoins en capital à long terme.

Un groupe ad hoc réuni par la Vermont Superintendents Association a enquêté sur les districts scolaires et a recueilli des informations auprès de la Vermont Bond Bank au cours de l'été pour obtenir une image à l'échelle de l'État des projets prévus. Il a trouvé 565 millions de dollars supplémentaires en construction proposée ou en cours de réalisation.

"C'était un chiffre qui saute aux yeux, je pense, pour tout le monde", a déclaré David Epstein, directeur du cabinet d'architecture de Burlington TruexCullins, aux législateurs du House Education Committee le mardi 11 février.

Et malgré la baisse des inscriptions, les administrateurs se plaignent souvent de manquer de place. C'est en partie parce que certaines communautés se développent, mais aussi parce que la plupart des écoles ont été construites avant que les districts ne deviennent de facto des plaques tournantes pour une multitude de nouveaux services sociaux et services de santé mentale.

Epstein a noté que sa propre épouse, une clinicienne en milieu scolaire, avait à un moment donné travaillé avec des enfants de l'intérieur d'un placard de rangement de gymnase.

«Alors, alors qu'elle travaille avec les populations les plus nécessiteuses, des ballons de basket frappent à sa porte, interrompant les séances. Et c'est comme ça dans les écoles du Vermont en ce moment », a-t-il déclaré.

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De nombreux collèges et lycées de l’État remontent aux années 50 et 60, lorsque le mouvement des écoles syndicales a balayé le Vermont. Et la dernière vague de construction d'écoles a eu lieu à la fin des années 80 et 90, lorsque l'État a connu un boom démographique.

Mais une récente vague de projets de construction d'écoles a incité les responsables de l'État et les législateurs à revenir sur le sujet des besoins en capitaux. Et il est particulièrement préoccupant de savoir quelles communautés – et quelles communautés ne le sont pas – obtiennent le feu vert des obligations dans les urnes.

Deux villes du comté de Chittenden – Burlington et Winooski – ont récemment passé d'importantes obligations, et le projet le plus cher proposé dans l'État en ce moment est à South Burlington, où la commission scolaire envisage de construire un nouveau collège et lycée pour 209 millions de dollars. Pendant ce temps, les districts ruraux, souvent plus pauvres, proposent des projets beaucoup plus petits – ou se font abattre par les électeurs.

Localement, les électeurs du Slate Valley Unified Union School District seront invités à approuver une obligation de près de 60 millions de dollars pour financer un plan complet de mise à niveau des installations, y compris la construction d'une nouvelle école intermédiaire de district sur le campus de Fair Haven Union High School et la mise à niveau du bâtiment secondaire existant. Le vote aura lieu le jour de la réunion de la ville, le 3 mars.

«L'une des choses qui devient de plus en plus évidente, c'est qu'il y a un réel problème d'équité ici, dans la mesure où les villes qui peuvent se permettre de voter des obligations et des budgets peuvent améliorer leurs bâtiments. Et les villes qui ne peuvent pas – leurs bâtiments languissent », a déclaré Epstein.

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Lorsque les districts scolaires du Vermont obtiennent l’approbation des électeurs pour cautionner des projets de construction, le coût est pris en charge par le fonds d’éducation de l’État, alimenté par les taxes foncières, les ventes et les repas et les chambres.

Tout comme pour les salaires et les fournitures des enseignants, le service de la dette d’un district est inclus lorsque l’État calcule les dépenses par élève de cette communauté, le chiffre clé sur lequel les taux locaux d’impôt foncier sont déterminés. (La dette en capital, cependant, est exclue lorsque l'État calcule si les communautés doivent payer une pénalité fiscale pour être les plus grands dépensiers en éducation.)

Mark Perrault, analyste au Joint Fiscal Office de l'Assemblée législative, a déclaré aux législateurs que cela signifie que l'État – par le biais du fonds pour l'éducation – reprend déjà largement l'onglet pour les projets de cautionnement locaux, bien qu'il n'ait plus de programme d'aide à la construction scolaire officiel.

"Le problème n'est pas nécessairement de sortir comme vous le feriez si vous adoptiez une approche plus descendante et essayiez de diriger l'argent là où il est le plus nécessaire", a-t-il déclaré.

Le membre du classement de House Education, le représentant Peter Conlon, D-Cornwall, a déclaré que le Vermont avait déjà, en fait, un système pour payer la construction des écoles «qui est équitable dans le sens où les villes les plus nécessiteuses reçoivent un peu plus d'aide grâce au fonds ed que les plus riches les villes."

"Ce que nous n'avons pas, c'est une façon équitable de décider qui obtient quoi. C’est presque comme si le système financier était en place. Le système de prise de décision ne l'est pas », a-t-il dit.

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Les besoins de construction des écoles au Vermont dépassent 565 millions de dollars
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