Le conseiller municipal Scott Sherman, la conseillère Barbara Bry et le député Todd Gloria assistent à un débat municipal. / Photo par Adriana Heldiz

Le scandale en cours de l’acquisition et de la rénovation par la ville d’un gratte-ciel du centre-ville a donné le coup d'envoi à un tour de doigt dans l'hôtel de ville qui a maintenant débordé sur la course du maire.

Le personnel de la ville a emménagé dans l'ancien siège de Sempra Energy en décembre et a déménagé de nouveau quelques semaines plus tard après que les autorités de réglementation de la pollution atmosphérique du comté aient cité à plusieurs reprises le bâtiment pour des niveaux dangereux d'amiante, qui est nocif lorsqu'il est en suspension dans l'air. Cela fait suite à des années d’examen minutieux de l’accord de location-vente de la ville pour l’ancien siège de Sempra et du besoin imprévu de rénovations importantes qui sont au cœur des problèmes d’amiante.

La ville a embauché un consultant extérieur pour évaluer ce qui n'a pas fonctionné et ce qui devrait se passer ensuite, et un gestionnaire clé de la ville impliqué dans l'épreuve est sur le point de sortir, avec plus de retombées susceptibles de se produire. Dans l'intervalle, les candidats à la mairie tentent de façonner le récit autour du scandale, soulignant ou minimisant les décisions auxquelles eux-mêmes ou leurs opposants ont participé.

Le chef d'entre eux est la conseillère municipale Barbara Bry, qui a mis ces dernières semaines le projet Ash Street au centre de son discours auprès des électeurs.

Dans un message publicitaire, elle a déclaré que deux de ses opposants, l'assemblé Todd Gloria et le conseiller municipal Scott Sherman, "ont mené la charge sur le fiasco du bâtiment Sempra, coûtant des millions de dollars aux contribuables". Dans une explosion de courriels, elle a accusé Gloria et Sherman d'avoir approuvé l'accord, puis de s'en éloigner sans conséquences.

Quelques jours plus tard, Bry a déclaré que le véritable problème était que la ville avait exonéré le vendeur de sa responsabilité lors de la signature de l'accord de location avec option d'achat. Ce document indique que la ville est responsable de la mise en conformité du bâtiment avec les lois environnementales et relatives aux matériaux dangereux, y compris la manipulation de l'amiante.

Bry n'était pas membre du conseil municipal lorsqu'il a approuvé l'accord en octobre 2016. Gloria et Sherman l'étaient. Ils ont respectivement proposé et appuyé la motion.

"Nous ne savons pas quand et si les employés de la ville pourront réinstaller", a déclaré Bry lors d'un forum des maires début février. "Nous n'en connaissons pas le coût. Nous sommes coincés avec un bâtiment que je suis sûr qu'aucune personne rationnelle n'achèterait. "

Depuis ce forum, une meilleure image de ce qui s'est passé à l'intérieur de la propriété Ash Street a commencé à émerger – et cela suggère que le bail n'était pas le problème.

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Bry a été l'un des premiers critiques du projet. Mais cela s'est détraqué pendant le remodelage, dont la portée est devenue beaucoup plus grande que prévu à l'origine avec la permission du conseil municipal en 2018. Bry a donné sa bénédiction à ce remodelage. Tout comme Sherman après avoir exprimé quelques réserves. Gloria n'était alors plus membre du conseil municipal.

À chaque tour, Bry a martelé ses adversaires pour avoir approuvé l'accord initial d'acquérir le bâtiment. Mais les faits montrent que les problèmes avec la propriété ont vraiment commencé à la suite de la rénovation – un effort pour lequel Bry a voté.

Les experts en immobilier commercial qui ont examiné l'accord de location-vente à la demande de VOSD ont déclaré qu'il était raisonnable que la ville prenne la responsabilité des rénovations majeures et de la conformité environnementale tant que le vendeur avait divulgué tout d'avance et que la ville avait l'occasion d'inspecter la propriété pour elle-même.

Whitney Skala, un avocat spécialisé dans les ventes immobilières et commerciales, a déclaré que la norme pour les grandes transactions immobilières est que les immeubles sont vendus «tels quels». Cela signifie que l'acheteur prend possession de la propriété sans que le vendeur ne fasse d'abord de gros travaux.

Parce que la ville prévoyait de posséder la propriété à la fin de 20 ans, a déclaré Skala, les paiements de loyer pourraient être considérés comme une hypothèque. C'est la ville, et non le propriétaire, «qui devrait vivre avec les résultats de la restauration», a-t-il déclaré.

Lorsque le personnel de la ville a présenté l'accord de location-vente au Conseil en septembre 2016, les fonctionnaires ont décrit l'état du bâtiment comme «excellent» et ont noté dans un rapport du personnel que l'entretien du locataire précédent – Sempra – avait été «méticuleux. "

L'entente comprenait une allocation de 5 millions de dollars pour les améliorations locatives. Pourtant, la directrice des actifs immobiliers de la ville, Cybele Thompson, a déclaré aux élus que le seul besoin immédiat du bâtiment était un lavage extérieur électrique de 10 000 $.

À l'époque, Gloria a exprimé son scepticisme à l'égard de cette affirmation. Il a également posé des questions sur l'entretien à long terme, car si le bâtiment semblait en bon état, il était vieux et ne ferait que vieillir.

En fin de compte, cependant, il a approuvé l'accord, affirmant qu'il s'agissait d'une transaction financière intelligente qui permettrait à la ville d'économiser de l'argent au fil du temps, car elle serait propriétaire de l'immeuble.

Sherman a alors fait écho aux commentaires de Gloria et a déclaré que la centralisation d'une grande partie de la main-d'œuvre de la ville dans un gratte-ciel tout en les faisant sortir d'autres bâtiments nécessitant des réparations a envoyé un bon message.

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Les présentations faites par les autorités de la ville à l'époque impliquaient une attitude «à prendre ou à laisser», et le conseil municipal, après une enquête modeste, l'a adoptée. Après l'entrée en vigueur du bail, l'étendue des rénovations a explosé.

En 2017, la ville a embauché un cabinet d'architectes pour créer un «plan d'espace» pour les travaux à effectuer avant que la propriété puisse loger des centaines de travailleurs. Thompson a expliqué plus tard que les fonctionnaires n'avaient pas eu assez de temps pour en faire un dès le départ. En 2016, Cisterra Development était en train d'acheter la propriété du promoteur Sandy Shapery et avait conclu un contrat de location-vente avec la ville. L'engagement de Cisterra se fermerait dans quelques mois, a-t-elle déclaré.

Christina Chadwick, porte-parole du bureau du maire, a déclaré à VOSD que le plan spatial avait pris sept mois pour s’achever. Elle a également partagé des documents fournis par Cisterra et Shapery montrant la présence d'amiante, ainsi qu'un historique des travaux effectués sur la propriété depuis plusieurs décennies.

En d'autres termes, la ville avait connaissance de l'amiante dès le départ, savait qu'elle serait perturbée pendant les rénovations et avait inclus les exigences de décontamination de l'amiante dans les spécifications générales de l'entrepreneur.

Alors que Bry a blâmé le bail lors du récent débat des maires, Gloria a identifié l'étendue croissante du projet comme étant le problème.

Il a quitté le conseil municipal quelques semaines après avoir approuvé le bail et s'est rendu à l'Assemblée de Californie.

Plus d'un an plus tard, Bry a envoyé une note de service à un haut responsable de la ville pour lui demander plus d'informations sur les retards et les coûts permanents de l'immeuble. Le personnel de l'hôtel de ville avait décidé que la rénovation des 19 étages serait préférable aux cinq d'origine et avait demandé des offres aux entrepreneurs – sans en informer le conseil municipal. Les offres ont été annulées.

En réponse, le personnel de la ville a présenté une série d'options pour aller de l'avant. Le Conseil pourrait emménager rapidement un plus petit nombre d'employés, s'en tenir aux rénovations de base de cinq étages ou rénover l'ensemble du bâtiment. Les élus ont choisi l'option la plus chère, totalisant 30 millions de dollars, sur la base de l'argument du personnel de la ville selon lequel un investissement plus important permettrait d'économiser beaucoup d'argent à long terme.

Lorsqu'on a insisté sur les raisons pour lesquelles la ville n'avait pas fait plus de préparation avant que le bail ne soit présenté au Conseil, Stacey LoMedico, chef de l'exploitation adjoint, a cité un échec de communication et d'expertise.

«L'achat de biens immobiliers commerciaux et les améliorations importantes apportées aux locataires ne font pas partie de notre plan de travail de base. Cela arrive très rarement », a-t-elle déclaré. «Nous devions avoir un membre de nos travaux publics au sein de notre équipe.»

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Plusieurs élus ont exprimé leur frustration quant à la façon dont le projet se déroulait, y compris Sherman. Il s'est plaint lors d'une réunion que des fonctionnaires avaient peint le conseil municipal dans un coin, mais il a voté oui lors d'une réunion ultérieure.

Bry, elle aussi, s'est déclarée déçue du peu d'informations fournies au conseil municipal. Mais elle a voté oui sur l'investissement de 30 millions de dollars pour rénover les 19 étages et a dit qu'elle espérait que la ville avait appris sa leçon.

Après avoir retiré les travailleurs de l'immeuble Ash Street en janvier, la campagne de Bry a envoyé une explosion par courriel qui a reproché à la ville de "20 millions de dollars + de dépassements de coûts pour les améliorations locatives" – améliorations qu'elle a approuvées un an et demi plus tôt.

Dans son rôle de conseillère municipale, elle a également appelé à un audit interne. Sa demande devrait être entendue mercredi devant le comité d'audit de la ville, qui est présidé par Sherman.

Une porte-parole a déclaré que Bry n'était pas disponible pour une interview. Au lieu de cela, elle a envoyé une déclaration dans laquelle elle a déclaré que les contribuables méritaient de connaître «le processus par lequel l'immeuble a été acheté, la diligence raisonnable qui a été menée à la fois sur la valeur et la condition physique, et la gestion ultérieure de la gestion de ce projet. . "

Le scandale de la construction de la rue Ash déborde dans la course du maire
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