Personne ne veut entrer en collision avec un cerf ou un wapiti à 60 milles à l'heure, mais sur les routes et les autoroutes rurales de l'Ouest américain, c'est un phénomène trop courant et qui se termine mal pour les humains et la faune. À l'échelle du pays, environ 26 000 personnes sont blessées chaque année par des collisions avec des animaux sauvages, ce qui coûte aux Américains plus de 8 milliards de dollars en réparations de véhicules, frais médicaux, remorquage et autres dépenses. Pour ne citer qu'une statistique: le coût moyen d'un véhicule entrant en collision avec un orignal dépasse 44000 $ en dollars de 2018.

Quant à la faune, 1 à 2 millions de cerfs, wapitis et autres grands animaux meurent chaque année après avoir été heurtés par une voiture ou un camion. Malheureusement, ces accidents sont de plus en plus courants à mesure que les États occidentaux construisent davantage de routes et empiètent sur l'habitat du gros gibier et les routes de migration. Mais les législateurs étatiques et fédéraux, en collaboration avec divers partenaires, peuvent y faire quelque chose.

Aujourd'hui, les données et les recherches révèlent beaucoup de choses sur l'endroit où se déplacent les cerfs, les wapitis et les autres animaux, et sur les endroits où les collisions avec les animaux sauvages sont les plus susceptibles de se produire. Ces «points chauds» montrent où les investissements dans les infrastructures de transport telles que les passages supérieurs ou inférieurs pour la faune pourraient être avantageux pour les animaux comme pour les automobilistes.

Ce pont à Trappers Point, sur la route américaine 191 à l'ouest de Pinedale, Wyoming, fournit des passages sûrs pour les pronghorns, les cerfs et d'autres animaux sauvages. Environ 30 milles de clôtures spéciales ont été installés pour diriger les animaux vers le viaduc.
            National Geographic

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Par exemple, sur un court tronçon de la US Highway 191 près de Pinedale, Wyoming, appelé Trappers Point, des dizaines d'antilopes et de cerfs mulets se heurtaient aux véhicules pendant la migration saisonnière des animaux entre les habitats d'été et d'hiver, ce qui représente environ 500 000 $ de coûts par année. En 2012, le ministère des Transports du Wyoming a construit deux ponts fauniques et six passages souterrains, et en trois ans, les collisions avec des véhicules sauvages ont chuté de 81% dans l'ensemble, et les collisions avec des cornes ont été éliminées. Comme John Eddins, alors ingénieur de district du département, le notait: «Ces types de projets coûtent cher, mais lorsque vous économisez 500 000 $ par an en coûts de collision de véhicules et en mortalité de la faune, le projet est amorti en 20 ans environ.»

Trappers Point fait partie d'un nombre croissant de projets de transport réussis qui non seulement protègent la faune et les gens, mais offrent également un important retour sur investissement. En janvier, Pew a commandé un rapport du Center for Large Landscape Conservation qui synthétise la recherche sur la rentabilité de la construction de structures de passage respectueuses de la faune dans les points chauds de collision. Le rapport a révélé que dans les zones où une moyenne de cinq collisions ou plus entre les automobilistes et les cerfs se produisent par mile par an, ou lorsque les collisions avec les wapitis en moyenne deux ou plus par mile par an, les économies résultant d'accidents évités dépassent les coûts de construction les ponts et les passages inférieurs. Dans les zones où les orignaux et les véhicules entrent en collision – des accidents qui sont généralement plus graves et plus chers que les collisions avec d'autres espèces – la recherche montre que la construction de traversées efficaces de la faune peut produire un avantage économique net même lorsqu'une seule collision se produit par mile par an.

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Les cerfs mulets en migration sont accueillis par une route très fréquentée de l'Idaho. La protection de ces itinéraires de migration aidera à la fois les cerfs et les conducteurs.
            Matthew Pieron / Department of Fish and Game de l'Idaho

Ces résultats fournissent des informations précieuses aux décideurs chargés d'élaborer la politique de transport de notre pays et de fixer des priorités de financement. Cet automne, la loi fédérale quinquennale sur les transports de surface, qui finance en grande partie la construction de routes et de ponts à travers le pays, expirera. Le Congrès travaille sur une nouvelle version de la loi, et les structures de franchissement de la faune font actuellement partie d'un projet de loi bipartite qui a été approuvé par le Comité sénatorial de l'environnement et des travaux publics l'année dernière. Ce projet de loi, l'America's Transportation Infrastructure Act de 2019, comprend un nouveau programme de subventions discrétionnaires de 250 millions de dollars sur cinq ans pour soutenir des projets de construction qui protègent les automobilistes et la faune. La Chambre des représentants commence à travailler sur un projet de loi similaire, dont les détails restent à dévoiler sur la façon dont et si une infrastructure de transport respectueuse de la faune s'intégrera dans les cinq prochaines années du financement fédéral du transport de surface.

Les Pew Charitable Trusts continueront de faciliter et de soutenir les opportunités pour les parties prenantes, y compris les agences d'État, de se réunir pour partager les meilleures pratiques et les dernières connaissances scientifiques pour sauver des vies et de l'argent, et veiller à ce que les personnes et la faune puissent continuer à prospérer à travers les paysages de l'ouest.

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